2019星際傳奇》從65億公里外傳回的喜訊:NASA「新視野號」成功飛掠小行星「終極遠境」!

2019-01-02 15:00

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2019年1月1日,美國航空暨太空總署(NASA)「新視野號」太空船成功飛掠小行星「終極遠境」,計畫首席科學家史騰與孩童同樂。(AP)

2019年1月1日,美國航空暨太空總署(NASA)「新視野號」太空船成功飛掠小行星「終極遠境」,計畫首席科學家史騰與孩童同樂。(AP)

2019新年初始,天文界迎來喜訊。美國航空暨太空總署「新視野號」探測太空船飛掠冥王星後,歷時逾3年半,於1日成功飛掠並探測距離65億公里的小行星「終極遠境」,創下人類史上「無人太空船」探測距離地球最遙遠星體的紀錄,新視野號1日將「報平安」的訊號傳回NASA實驗室,證實任務成功,令現場科學家欣喜若狂。

飛掠終極遠境 比飛掠冥王星難度更高

美國航太總署(NASA)所屬的「新視野號」(New Horizons)太空船,於美東時間1日凌晨12時33分(台灣時間1日下午1時33分)飛掠位於太陽系的柯伊伯帶(Kuiper Belt)內,正式名稱為「2014 MU69」的「終極遠境」(Ultima Thule)小行星,以每秒14公里(每小時50400公里)的高速掠過終極遠境,距離終極遠境最近僅3500公里。

終極遠境於2014年6月26日由哈伯太空望遠鏡(Hubble Space Telescope)發現,科學家預估,終極遠境可能與其他柯伊伯帶的星體一樣,由許多冰塊、塵土以及較大的岩石碎片組成。但由於終極遠境距離地球更遠,體積更小,飛掠計畫難度更高,計畫執行主任包曼(Alice Bowman)表示,她這次比2015年新視野號飛掠矮行星「冥王星」時更加緊張。

新視野號向地球「報平安」 實驗室爆掌聲

主導飛掠計畫的約翰霍普金斯大學(Johns Hopkins University)應用物理實驗室,為了讓新視野號專心飛掠、蒐集終極遠境的資料,暫時於去年12月31日下午與1日上午,切斷實驗室與新視野號的聯繫。再加上從終極遠境附近傳訊號回地球,就需要6小時08分,實驗室直到美東時間1日上午10時30分(台灣時間1日下午11時30分),才收到新視野號從終極遠境附近傳來的訊號,證實新視野號安然無恙。包曼看到顯示新視野號正常的綠燈信號後,鬆一口氣:「我們有個健康的太空船。」稍後她在掌聲中宣布:「我們再度辦到了。」

2019年1月1日,美國航空暨太空總署(NASA)「新視野號」太空船成功飛掠小行星「終極遠境」,計畫首席科學家史騰(中)與同仁慶賀。(AP)
2019年1月1日,美國航空暨太空總署(NASA)「新視野號」太空船成功飛掠小行星「終極遠境」,計畫首席科學家史騰(中)與同仁慶賀。(AP)

包曼指出:「我們剛完成史上最遙遠的飛掠。科學將協助我們了解我們太陽系的起源。」科學家期待能藉由探測終極遠境,找尋46億年前太陽系剛形成時的訊息。計畫首席科學家、美國西南研究院(Southwest Research Institute)的史騰(Alan Stern)則開心地說道:「我不知道你們所有人怎麼想,不過我目前真的很喜歡2019年。我在這裡向各位宣布,昨晚美國的太空船新視野號,執行人類史上最遠的探索行動,而且做得如此壯觀。」

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